百武彗星
百武彗星

        1996年的彗星界風雲人物是日本的百武裕司(Yuji Hyakutake)。他現年45歲,原本在一家報館從事照相製版的工作,並和家人住在東京西南方的一個小鎮Hayato;但由於此地光害及空氣污染太嚴重,所以他便在二年半前辭掉工作搬到天空較晴朗且較暗的Kagoshima
       1965年、當他還只是15歲時,首逢當時日本著名的
池谷•關彗星(Comet Ikeya-Seki),從此之後便迷上了彗星。1989年之後,他開始加入搜尋彗星的工作;但自二年半前搬了新家後才開始認真而嚴肅地執行這個搜尋工作。他使用有追蹤裝置基座的25×150 Fujinon雙筒望遠鏡(口徑150㎜,放大倍率25倍),大約一個月中會花四個晚上,在離家15公里遠的一處空地從清晨2:00到5:00仔細地搜尋天空,熱切地期望能發現彗星的蹤影。hyak_notc.JPG (10049 個位元組)
        在1995年的耶誕節,他的努力終於有了回報:他發現了他的第一顆彗星,
C/1995 Y1(此為彗星正式的命名方式,C代表彗星Comet,若已知為週期性彗星則改為P(periodical),1995為發現年份,Y代表發現的半月,因大寫字母中I不用,所以Y代表12月的下半月,1代表這個半月中第一個被發現的彗星;另可以發現者的姓或名來命名作為俗稱,所以這顆彗星也稱為Comet Hyakutake)。五個星期後,他發現了他的第二顆彗星——C/1996 B2,也就是讓他從此聞名於世的百武彗星(也是稱為Comet Hyakutake)。
        1996年的1月,一整個月的天氣都不是很好,所以
百武裕司1月30日出門觀測時,期待在清晨3:30月亮西沈後天氣會轉晴。到了清晨約4:00時,百武裕司見天 空轉晴後,打算再度觀測他的第一顆彗星 C/1995 Y1 ,並同時將其他兩個天體M101和 NGC5474放在他雙筒望遠鏡的視野內;此時的 C/1995 Y1 約為9等亮、直徑約為8',只比M101小一點。就在20分鐘後,他〝不小心〞在望遠鏡略過烏鴉座(Corvus)時,從雲縫中瞥見一個彗星狀的物體;由於這個天區距離 C/1995 Y1非常近,百武裕司時常在這個天區附近觀測 C/1995 Y1,所以他對這邊的星野十分熟悉。他不敢置信地對自己說:「我一定是在作夢!」冷靜一陣子後,在4:50am左右他開始描繪這個彗星狀的物體相對於它背景星野中其他星星的相對位置。這個彗星狀物體比C/1995 Y1的結構更結實,大約只有11等亮、直徑則約為2.5'。到5:40am時,天已將亮,他再度記錄這個物體的相對位置,確定它有移動,並認為這個〝可能是彗星〞的天體正朝向地球前進當中。他趕忙回家重新檢查已發現的彗星資料中, 有沒有哪一顆正行進到烏鴉座,嗯...也找不到,所以他草擬了一份報告發送到東京的國家天文台以及彗星軌道專家Syuichi Nakano。隔天凌晨3:00左右,Nakano發一封傳真給百武裕司,證實這個天體確實是一顆新彗星。
       
百武彗星從發現時的11等至最亮時的-0.3等,前後只經過三個月左右的時間;而且彗星的結構結實,大小由最初的2.5'迅速增長到彗尾最長時的90度左右。經過幾個月的快速成長後,又快速地自天空中消失蹤影。它的大起大落震撼了天文界的人,甚至引起一般民眾的注意與關切;從此百武裕司的大名也躍升到彗星搜尋的國際舞臺上。